Cómo las agencias de policía de Utah apoyan la salud mental de sus oficiales

La mañana después de que un oficial de policía de West Valley City fuera alcanzado por una bala, la jefa Colleen Jacobs dijo a los periodistas el mes pasado que después de una experiencia tan traumática, un oficial tendrá cicatrices.

No solo cicatrices físicas, dijo. Heridas emocionales.

Es por eso que el departamento de policía de West Valley City tiene un trabajador social clínico con licencia en el personal, disponible para hablar con cualquier empleado que pueda tener problemas, incluido el oficial que resultó herido en ese tiroteo en el estacionamiento.

“A la vanguardia de nuestras preocupaciones está su proceso de curación”, dijo. “Tanto física como mentalmente”.

Hasta hace poco, el departamento de Jacobs era una de las únicas agencias en Utah que tenía un terapeuta en el personal. La policía de Salt Lake City agregó recientemente un trabajador social en el personal, con quien los oficiales y despachadores pueden hablar sobre su salud mental. Pero siguen siendo una rareza en los departamentos de policía de todo el estado.

La necesidad de este tipo de servicios internos puede ser especialmente alta recientemente, considerando que más oficiales en Utah estuvieron involucrados en tiroteos policiales el año pasado, y se disparó a más, que cualquier otro año en la década anterior. Ocho oficiales fueron alcanzados en tiroteos en 2021, aunque ninguno murió, según una base de datos mantenida por The Salt Lake Tribune.

Sin embargo, todavía hay una necesidad insatisfecha de servicios de salud mental en las agencias policiales de Utah, dijeron los funcionarios policiales, una que puede obtener una solución legislativa este año.

Ayudar a los oficiales a ‘hacer frente de manera segura’

En West Valley City, todos los oficiales deben ver al trabajador de salud mental con licencia del departamento dos veces al año, dijo Jacobs.

Los oficiales que han estado involucrados en tiroteos, dijo, tienen derecho a recibir apoyo adicional de un grupo de apoyo de pares y deben ser evaluados por un psicólogo antes de que puedan regresar al trabajo.

Tener un trabajador de salud mental interno es algo que la alguacil del condado de Salt Lake, Rosie Rivera, dijo que desearía que su departamento tuviera, pero que no puede presupuestar en este momento.

Ella dijo que la policía unificada tenía una subvención que pagaba a sus oficiales para que vieran a un terapeuta externo, pero expiró este año.

“El objetivo de cada departamento de policía es obtener uno”, dijo Rivera sobre la contratación de un terapeuta interno, “porque realmente creo que si no estamos mentalmente sanos, entonces no podemos ayudar a nuestras comunidades tan bien como queremos”.

Si un oficial le ha disparado a alguien, Rivera dijo que su departamento requiere que el oficial pase por dos sesiones de terapia antes de regresar al trabajo.

Si se identifican señales de alerta en esas sesiones, dijo que un grupo de apoyo de pares se involucraría para trabajar con el oficial y apoyarlo. También se alienta a los oficiales a notificar al departamento si sienten que no están listos para regresar al trabajo.

En diciembre, el jefe de policía de Salt Lake City, Mike Brown, reforzó la capacidad de su departamento para ayudar a los oficiales contratando a un consejero de salud mental de tiempo completo.

“Ella trae un profundo deseo de ayudar a otros en la aplicación de la ley”, dijo Brown en un comunicado. “En su breve tiempo con nuestro departamento… está ayudando a nuestros oficiales y personal profesional a prepararse y ayudarlos a sobrellevar de manera segura la tensión psicológica de sus deberes”.

Una necesidad de privacidad

Los expertos policiales que hablaron con The Tribune coincidieron en que los oficiales necesitan más recursos de salud mental para lidiar con eventos traumáticos.

Pero Ian Adams, director ejecutivo de la Orden Fraternal de la Policía de Utah, señaló que tener la capacidad de consultar con un profesional de la salud mental en confianza era fundamental.

Adams disparó e hirió a un hombre mientras trabajaba como oficial de policía en West Jordan en 2014. El hombre, Timothy Peterson, estaba intoxicado y tenía tendencias suicidas, y había apuntado a Adams con una barra de metal que había sido diseñada para parecerse a un arma.

Adams dijo que el único control de bienestar que recibió del departamento en ese momento fue una evaluación de aptitud para el trabajo.

Dijo que muchos oficiales tienen miedo de hablar sobre sus emociones en esas evaluaciones porque lo que dicen podría informarse a los líderes del departamento.

“Qué útil hubiera sido como intervención terapéutica, si a principios de [a therapy session]”, preguntó Adams, “el psicólogo dijo: ‘Ahora, recuerda, todo lo que digas se lo devolverá a tu jefe'”.

FOP inició un programa en 2015 para permitir que los oficiales que luchan con TEPT u otro trauma emocional vean a un terapeuta en un entorno privado.

La financiación estatal podría estar llegando

Hacer que la ayuda de salud mental esté disponible para más oficiales ha estado en la mente de los legisladores de Utah.

El jefe de policía retirado de Ogden, Randy Watt, instó a los líderes estatales en una audiencia del comité interino de octubre a asignar fondos estatales para que las agencias en todo Utah puedan obtener la atención que necesitan.

Cuando su departamento contrató a una empresa para brindar terapia a sus oficiales, Watt dijo que la empresa encontró 78 casos de “bandera roja” entre la policía y los bomberos de Ogden.

“Suicidios, matrimonios rotos, familias fallidas”, dijo.

Watt dijo que aquellos en el departamento, especialmente aquellos que han mostrado “banderas rojas”, pueden recibir terapia confidencial. Pero dijo que ha tenido un costo para el departamento.

Reps. Ryan Wilcox, republicano por Ogden, le dijo al Comité Interino de Justicia Criminal y Cumplimiento de la Ley en noviembre que quiere dar el primer paso para asegurar recursos confidenciales de salud mental financiados por el estado para los empleados del orden público y sus familias.

presentó un proyecto de ley eso asignaría $ 5 millones en fondos de subvenciones departamentales para proveedores de salud mental, quienes contratarían a una agencia para proporcionar exámenes periódicos. Los proveedores también realizarían evaluaciones de salud dentro de las 12 horas posteriores a la participación de un miembro del personal en un “incidente crítico”.

Eso incluye policías, bomberos, paramédicos, despachadores y otros.

Wilcox enfatizó que la financiación no solo ayudaría a los empleados actuales, sino también a sus cónyuges e hijos. También beneficiará a los socorristas jubilados.

“Refleja la realidad de que las familias, en general, pagan el precio”, dijo Wilcox.

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