Cómo la fijación de la medicina en el sexo binario daña a las personas intersexuales

En el verano de 1996, un pequeño grupo de personas se reunió en el norte de California para compartir sus experiencias con las variaciones intersexuales. Una participante, Heidi Walcutt, dijo que los médicos le redujeron quirúrgicamente el clítoris cuando era niña “para aproximarse más a una apariencia femenina normal”.

Esto dio como resultado un daño en los nervios que atenuaría la sensación sexual más adelante en la vida, así como un estigma que hizo que Walcutt a veces sintiera ganas de esconderse en el armario y otras veces intensamente enojado. Otros en el grupo también informaron vergüenza, confusión e ira como resultado de su tratamiento médico.

El encuentro fue archivado en un documental creada por la Intersex Society of North America, que fue fundada apenas tres años antes por una activista que usaba el nombre de Cheryl Chase, cuya experiencia era paralela a la de Walcutt. (El nombre de Chase ahora es Bo Laurent).

Intersexual es un término general para las variaciones en la anatomía reproductiva o sexual que pueden aparecer en los cromosomas, los genitales o los órganos internos de una persona, y se ha estimado que incluye alrededor de 1.7 por ciento de la población. Hay mas que 30 términos médicos para diferentes combinaciones de rasgos sexuales que caen fuera de los caminos típicos de desarrollo “masculino” y “femenino”.

En el segundo episodio de cientifico americano serie documental Una cuestión de sexo, observamos cómo las personas con variaciones sexuales están desafiando las nociones de larga data del sexo binario en la medicina.

En una encuesta realizada en 2020 por el Center for American Progress, nueve de cada 10 personas intersexuales LGBTQ+ informaron algún nivel de mala salud física. De la mayoría que informó haber sufrido discriminación en el año anterior, más de cuatro de cada cinco dijo que había afectado su bienestar financiero.

Si bien los grupos internacionales de derechos humanos condenan ampliamente las cirugías intersexuales médicamente innecesarias en menores, la ciencia ha tardado en seguirlos.

Las cirugías genitales en jóvenes intersexuales se volvieron comunes por primera vez en la década de 1950, cuando un psicólogo de la Universidad Johns Hopkins argumentó que a un bebé con genitales que no parecían claramente masculinos o femeninos se le debería asignar un sexo a una edad temprana y que su cuerpo debería modificarse para que coincida. Si un pene o un clítoris se consideraban demasiado pequeños o demasiado grandes, respectivamente, se afeitaban.

Hay condiciones potencialmente mortales en las que se requiere cirugía genital para bebés y niños. Pero “normalizar” su apariencia genital para que coincida con el sexo asignado a una edad temprana no es médicamente necesario y aún depende en gran medida de los médicos y los padres. Los defensores han argumentado durante mucho tiempo que la decisión debería retrasarse hasta que las personas tengan la edad suficiente para dar su consentimiento informado.

Sean Saifa Wall es un activista e investigador intersexual que nació con una variación intersexual llamada síndrome de insensibilidad a los andrógenos, que ocurre cuando una persona que tiene cromosomas XY es resistente a las hormonas llamadas andrógenos.

A los 13 años, Wall se sometió a una cirugía para extirpar sus pruebas internas, que en ese momento se pensaba que conllevaban un riesgo de cáncer. El dijo Científico americano que, poco tiempo después, él y su madre asistieron a una consulta con el mismo médico para otro procedimiento cosmético que consistía en afeitarse el clítoris y crear una cavidad dentro de él.

“Se hacen tantas suposiciones: que me gustaría una vagina, que me gustaría estar en una relación heterosexual, que incluso me identificaría como mujer”.

Arlene Baratz es una médica que tuvo que repensar lo que le enseñaron en la escuela de medicina cuando supo que sus dos hijas habían nacido con variaciones intersexuales. Ella señala que el impulso estigmatizante de “tratar” las diferencias genitales no concuerda con la forma en que la ciencia piensa acerca de otros rasgos que varían naturalmente en la población.

“Creo que sabemos a través de la ciencia que existe un espectro de variación para casi todo, incluidos los rasgos sexuales”, dice Baratz. “Y las personas con cuerpos intersexuales nos muestran eso porque sus cuerpos existen en un espectro de diferencia. Creo que el problema es que la gente quiere pensar en el género como algo binario”.

Como resultado, explica, la mayoría de las investigaciones sobre cirugía se centran en los resultados estéticos. “Informarán que pueden poner algo en la vagina que crean”, dice Baratz. “Y al poder poner algo allí de cierto tamaño, dicen que la cirugía fue un éxito, pero luego no hay información sobre, cuando esa persona quiere ser una persona sexual, cómo funciona para ellos”.

Una de las hijas de Baratz ahora es psiquiatra y se enfoca en la salud mental de las personas LGBTQI. En 2020, los dos fueron coautores de un estudio que refleja la necesidad de más investigación basada en la comunidad sobre la salud mental de las personas intersexuales.

En julio de 2020, después de años de activismo de Wall, Baratz y otros, el Hospital Infantil Ann & Robert H. Lurie de Chicago se convirtió en el primero en el país en decir que dejaría de realizar cirugías médicamente innecesarias en bebés y niños intersexuales.

Desde entonces, los hospitales de otras ciudades han seguido su ejemplo. Y en 2021, la ciudad de Nueva York aprobó un proyecto de ley para educar a los médicos, padres y tutores de niños intersexuales sobre los daños potenciales de la cirugía genital.

Después de todo, la fijación en un sexo binario en la ciencia, señala Wall, no ocurre en el vacío.

“Creo que para las personas que hacen la pregunta ‘¿Es su hijo un niño o una niña?’ Realmente los desafiaría a que se tomaran un momento y preguntaran: ‘¿Por qué? ¿Por que es tan importante?’ ¿Estás feliz de tener un bebé? ¿Estás feliz de formar una familia? Creo que esas son preguntas sobre la calidad de vida que a menudo se pasan por alto o se pasan por alto en esta conversación”.

Este artículo fue apoyado por el Proyecto de Informe de Dificultades Económicas.

Los documentales de Scientific American se filman en Cámaras Blackmagic Design.

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