Cómo la atención del sector privado puede dañar a los veteranos

A las 2 am del 16 de febrero de 2022, Joseph Riotta, gerente de cuentas en telecomunicaciones, se despertó de un sueño profundo en su casa en Amityville, Nueva York. La llamada provino del cercano Hospital Huntington informándole que su hijo Joseph Matthew, de 30 años, que vive en un hogar grupal, había sido ingresado en su sala psiquiátrica. Desde 2015, cuando Riotta sirvió en la Fuerza Aérea y le diagnosticaron esquizofrenia, ha tenido episodios esquizofrénicos periódicos que requirieron atención hospitalaria de emergencia.

En algunas de esas ocasiones, el joven Riotta fue transportado al centro médico más cercano operado por el Departamento de Asuntos de Veteranos (VA), la opción preferida tanto por el paciente como por su familia. Unas cinco veces en los últimos seis años, la ambulancia llevó a Joseph Matthew a un centro privado. Así fue como terminó en la sala de psiquiatría de Huntington, una filial de Northwell Health, que atiende a dos millones de neoyorquinos en 23 hospitales y ahora, fuera del VA, es el mayor proveedor de atención médica para veteranos del estado. De sus sitios web, parece que Northwell está tratando de suplantar al VA en Nueva York como un proveedor de atención médica para veteranos y también un emplear de veteranos que trabajan en el cuidado de la salud.

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Joseph Riotta asumió que vería a su hijo al día siguiente. En cambio, el personal de Huntington de Northwell no reconoció al padre del veterano como su tutor legal, lo que impidió que Riotta visitara a Joseph Matthew durante cuatro días. Ni siquiera pudo entregar la muda de ropa que sabía que su hijo necesitaría. Cuando Riotta protestó enérgicamente por este trato, algo que nunca ocurrió en el VA ni en ningún otro hospital, Huntington le negó cualquier acceso. Eventualmente, a su esposa se le permitió visitar a su hijo hasta que se hicieron los arreglos para transferirlo al Centro Médico VA en Northport, Long Island.

En una escala del uno al diez, Riotta le da un cinco a la mayoría de las instituciones del sector privado que cuidaron a su hijo. Cuando se le preguntó cómo calificaría a Northwell Health, después de su experiencia en Huntington, Riotta hace una pausa. “Le doy un número negativo”.

Es por eso que Riotta se sorprendió al saber que, un mes después de la saga de Northwell de su hijo, el secretario de VA, Denis McDonough, publicó un plan controvertido para reestructurar los servicios de atención médica de los veteranos en todo el país y depender más de proveedores externos como Northwell. Incluido entre las recomendaciones de McDonough a una Comisión de Revisión de Activos e Infraestructura (AIR, por sus siglas en inglés) del Departamento de Asuntos de los Veteranos ordenada por el Congreso, se encontraba una propuesta cerrar la sala de emergencias en Northport y depender mucho más de los servicios de salud mental para pacientes hospitalizados y ambulatorios en los hospitales del sector privado en el área. El secretario también propone cerrar hospitales VA en Brooklyn, Manhattan y Albany.

La elección del presidente Joe Biden para encabezar la Comisión AIR de nueve miembros, que aún no ha sido confirmada por el Senado, es el excongresista del área de Filadelfia y subsecretario del Ejército Patrick Murphy. Desde su servicio en el gobierno, Murphy ha, según su sitio web, se comprometió a garantizar “servicios de atención médica y salud mental de calidad” para sus compañeros veteranos. Lo ha hecho, de manera bastante lucrativa, construyendo una carrera como consultor y asesor de firmas de la industria del cuidado de la salud, incluidas Northwell y Cerner Corporation, que ya tiene un controvertido contrato para revisar la tecnología de la información del cuidado de la salud de VA. Respondiendo a la PlomoA las preguntas sobre su relación financiera con Northwell, el jefe de gabinete de Murphy dijo que “no puede comentar nada relacionado con la Comisión Aérea de VA hasta después de las audiencias de confirmación del Senado”.

Si, como recomienda el secretario McDonough, se cierran más hospitales VA del estado de Nueva York, Northwell se beneficiará significativamente. Es por eso que la experiencia de la familia Riotta va más allá de otra trágica historia de terror sobre la salud mental. Podría ser una vista previa de las próximas atracciones para millones de veteranos estadounidenses, en caso de que el proceso AIR continúe.

La angustia de una familia militar

Las dificultades de Joseph Riotta con Northwell comenzaron cuando llamó al Hospital Huntington el 16 de febrero para verificar el estado de su hijo y saber cuándo podía visitarlo. “Hablé con alguien por teléfono y les dije que yo era el tutor legal de Joseph Matthew”, dijo Riotta. “Me dijeron que mi tutela no se aplicaba en Huntington Hospital y que hablar sobre la condición de mi hijo sería una violación de sus derechos de privacidad de HIPAA. Cuando repetí que yo era la tutora legal de mi hijo, me colgaron”.

Múltiples hospitales han reconocido el estatus legal de Riotta como tutor de su hijo durante los últimos seis años. Pero el personal de Huntington le dijo repetidamente a Riotta que “eso no se aplica aquí”. Riotta se negó a aceptar un no por respuesta y finalmente se comunicó con un representante del hospital que dijo que él y su esposa podían visitarlo.

Llegaron a la unidad de psiquiatría con una bolsa de papel marrón llena de ropa limpia. “Conozco el ejercicio”, explica Riotta. “Me aseguro de ponerme un par de pares de calcetines y ropa interior y unos pantalones de chándal sin cordón… nada peligroso, nada que pueda usar para lastimarse”.

Cuando los Riotta vieron a su hijo, quedó claro que Joseph Matthew no solo necesitaba un cambio de ropa, sino también una ducha. Su padre recuerda que “simplemente apestaba, lo que realmente lo avergonzaba porque siempre le gusta verse lo mejor posible con su madre”. Sin embargo, ninguno de los que trabajaban en la sala parecía tener prisa por inspeccionar y aceptar la bolsa de ropa o llevar a su hijo a ducharse. Cuando Riotta preguntó por la bolsa, dos enfermeras comenzaron a discutir entre sí sobre de quién era la responsabilidad.

En ese momento, Riotta dice: “Lo admití, lo perdí. Empecé a gritarles”. Riotta de repente se encontró rodeado por guardias de seguridad del hospital. “Me calmé y dije: ‘Mira, puedes llamar a la policía, haz lo que tengas que hacer. Solo quiero asegurarme de que mi hijo reciba una ducha y ropa nueva’”. Un miembro del personal del hospital finalmente acompañó a su hijo a la ducha.

Posteriormente, Riotta se reunió con el gerente de seguridad de Huntington y se disculpó por su comportamiento. “Me dijo que entendía y que probablemente habría respondido de la misma manera si fuera su hijo”, dijo Riotta, y agregó que el gerente de seguridad le dijo que podía visitarlo al día siguiente, al igual que el médico tratante de su hijo.

Pero cuando Riotta hizo lo que le dijeron y llegó con su esposa al día siguiente, a ambos se les prohibió la entrada a la unidad. Riotta finalmente pudo convencer a la seguridad del hospital para que admitiera a su esposa. Mientras tanto, se ocupó de organizar el traslado de su hijo a Northport VA. Allí, según su familia, se cuidó a Joseph Matthew sin conflicto, confusión o disputa sobre la tutela legal.

“El VA es incomparable con el Huntington Hospital”, comenta Joseph Matthew sobre su estadía en este último. “En Huntington Hospital mis necesidades no fueron satisfechas. Me dolía la espalda, la cama era horrible, la ducha estaba demasiado llena, no había suficiente personal para atender a los pacientes”. En VA, dice, los servicios están fácilmente disponibles. Joseph Matthew se horrorizó al enterarse de la propuesta de eliminar los servicios en VA y enviar aún más pacientes a las instalaciones de Northwell.

¿Una llamada a la acción?

Riotta compartió con el Plomo dos cartas detalladas de queja que escribió al director ejecutivo de Northwell, Michael Dowling, uno de los ejecutivos de hospitales mejor pagados del país. Los archivos financieros de Northwell de 2019 muestran que ganó más de $ 4 millones y recibió un préstamo de $ 96 millones de la compañía. Entre otras cosas, Riotta le informó a Dowling sobre “personas desagradables, apresuradas e indiferentes que me decían que no podían decirme si mi hijo estaba allí Y que las órdenes judiciales de tutela… no se aplicaban”.

Dowling nunca respondió directamente a Riotta. El 2 de abril, Riotta recibió una breve nota de Nick Fitterman, director ejecutivo del Hospital Huntington, diciendo que el asunto estaba siendo “revisado”. Unas semanas después, Riotta recibió un mensaje más largo y receptivo del director médico de Huntington, Jean M. Cacciabaudo. Después de entrevistar a miembros del personal y ver imágenes de cámaras de seguridad relevantes, Cacciabaudo admitió que la familia Riotta “no se encontró con lo mejor de nosotros”.

Sin embargo, informó que el hecho de que los Riottas compartiesen “inquietudes sobre el cuidado de su hijo… se ha convertido en un llamado a la acción”. Reconoció los problemas con el “manejo de su documento de tutela” y prometió realizar una reunión en el “Ayuntamiento” con el asesor legal del hospital, para “educar a todo el personal, incluidos los médicos, sobre la definición de tutela, competencia y capacidad”. Cacciabaudo también concluyó que la comunicación crítica entre el personal del hospital y los padres del paciente “estaba desprovista de compasión y no reconoció la preocupación que tenía por el bienestar de su hijo”. Para evitar eso en el futuro, informó que la unidad de pacientes hospitalizados de salud conductual del hospital estaba “recién capacitada en el plan de estudios de Cultura de atención de Northwell Health, así como en capacitación en humanismo”. Té Plomo ha enviado un correo electrónico a Northwell para hacer comentarios y aún no ha recibido una respuesta.

Joseph Matthew Riotta tiene la suerte de tener un padre enérgico y elocuente cuya defensa personal llevó a un reconocimiento tardío de la importancia de los estándares de atención al paciente, la capacitación del personal y la responsabilidad. Como el VA en la última década ha subcontratado cada vez más la prestación de servicios a redes de hospitales privados como Northwell, el trabajo de garantizar la calidad de su atención se convierte en una carga institucional mayor cada año, recayendo sobre veteranos individuales cuya voz colectiva es fuerte dentro del VA. , pero mucho más débil y más fragmentado fuera de él.

Si el personal y la infraestructura del propio VA se reducen en muchos lugares, como ha propuesto McDonough, no solo se reducirá la capacidad de atención directa de la agencia, sino que también se verá afectada su función como monitor y coordinador del desempeño de los contratistas externos, ya que habrá haber menos personal local para participar en la supervisión del comportamiento del sector privado.

Justo este mes, por ejemplo, el prestigioso Revista de la Asociación Médica Estadounidense (JAMA) publicó un caso de estudio de veteranos con enfermedad renal avanzada que fueron tratados fuera del VA después de las derivaciones exigidas por la Ley VA MISSION de 2018, implementada por la administración Trump a favor de la privatización.

Los autores documentan cuánto tiempo y esfuerzo debe dedicar el personal de VA a lo que llaman el “trabajo invisible” de “atención entre sistemas” (JAMAel eufemismo de externalización, un término que los autores del estudio no permitirían utilizar). Este trabajo crítico consiste en todo, desde ayudar a los pacientes a asegurar una cita inicial que no sea de VA hasta garantizar que se compartan posteriormente los registros médicos y el reembolso adecuado de los proveedores que no son de VA. Sin embargo, como sugiere el estudio, los costos resultantes no se han “considerado adecuadamente al presupuestar, evaluar y planificar la provisión de atención no VA financiada por VA en el sector privado”.

Se necesita acción o inacción del Congreso

Durante los próximos meses, el Congreso puede elegir una de dos rutas para detener el proceso AIR. El Senado puede negarse a celebrar audiencias de confirmación de los nominados a la Comisión AIR de Biden, lo que pone fin al proceso AIR. El Congreso también podría aprobar un proyecto de ley bipartidista, la Eliminación de la Ley de la Comisión VA AIR, que fue introducido la semana pasada por Sens. Joe Manchin y Mike Rounds.

El proyecto de ley se presentó en 2019, pero no ganó impulso debido a la falta de apoyo de las organizaciones de servicios para veteranos y otros miembros del Congreso. Hoy en día, es mucho menos probable que las VSO se opongan. Como dijo un representante de VSO al Plomo, “este proyecto de ley es un símbolo del descontento por AIR. Realmente no hay nadie que apoye el proceso de AIR o las recomendaciones del secretario”.

Manchin y Rounds también han sido mucho más activos en la promoción del proyecto de ley esta vez. El jueves pasado, Manchin celebró una Ayuntamiento sobre el proceso AIR en West Virginia. El último superviviente de la Medalla de Honor de la Segunda Guerra Mundial, Hershel “Woody” Williams, habló en contra de AIR. Williams habló sobre una experiencia reciente en VA, donde dijo: “Ciertamente no podría haber recibido una atención más perfecta”.

De las propuestas para eliminar los servicios en el VA en Huntington, West Virginia, que lleva su nombre, Williams se mantuvo firme. “Tenemos que matar a esta cosa de alguna manera”, dijo.

Joseph Riotta y su hijo no podrían estar más de acuerdo.

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