Combatir el fuego de forma agresiva, teniendo en cuenta primero la salud mental.

Un bombero enciende el fuego prescrito de American Elk en el Parque Nacional Wind Cave, 20 de octubre de 2010. Foto de Bill Gabbert.

por anonimo

Nota: A los efectos de este artículo y para simplificar el lenguaje, me referiré a “técnicos forestales” (nuestro título oficial de trabajo) como “bomberos forestales”. Yo y muchos de mi cohorte nos identificamos fuertemente con la última clasificación.

Soy un bombero forestal federal que experimenta problemas de salud mental. No importa quién soy, dónde trabajo o cuál es mi demografía porque hay muchos como yo. En medio de mi carrera, ni fresco ni sabio, me enfrento a algunas preguntas difíciles. Al explicar mi perspectiva, espero arrojar luz sobre esta epidemia que empeora. Tal vez mi experiencia anime a las personas a controlar a sus empleados, compañeros, familiares o amigos en caso de incendio. Tal vez con las innumerables otras historias que salen a la luz estos días, los formuladores de políticas escucharán y comenzarán a ajustar sus tácticas.

Ha habido malas temporadas de incendios antes; He trabajado demasiadas horas con gente desagradable, he tenido jefes tiranos y he experimentado un poco de acoso sexual. Estaba Yarnell. Lo he resistido todo no con gracia sino con pura tenacidad. Por supuesto que cometí mi parte de errores, respondí cuando debería haber mantenido la boca cerrada, mantuve la boca cerrada cuando debería haber hablado, pero me considero un empleado federal promedio en este sentido. Soy bueno en mi trabajo y mantengo un alto nivel de pasión por él.

Con toda honestidad, he luchado con la salud mental de alguna forma la mayor parte de mi vida. No creo que esto invalide mi experiencia o la responsabilidad de la agencia de reconocer sus problemas. Ciertamente, la naturaleza estacional de todo o nada y los altos niveles de estrés real no ayudan e incluso aumentan los problemas de salud mental. La falta de salarios y beneficios acordes también afecta la moral. Una pandemia global, tensiones raciales amplificadas y un cambio climático drástico contribuyen a la ansiedad diaria de la mayoría de las personas, ya sea que estén en llamas o no. Nuestros problemas no son únicos, pero quizás se amplifiquen y tengan más potencial de peligro. En cualquier caso, aquí estoy ahora, tomándome una licencia de un trabajo que principalmente amo y que principalmente necesito para salir adelante.

Estoy convencido de que mi primera temporada en un equipo de primera me salvó la vida. Esta ocupación me ha proporcionado estructura, estabilidad financiera y camaradería. A cambio me ha pedido integridad y responsabilidad. Pasé todo el invierno antes de esa primera temporada con ideas oscuras impregnando mis pensamientos. De alguna manera, dos semanas antes de la crítica, me recuperé lo suficiente como para presentarme y no renunciar. Fue un comienzo difícil, pero me puse al día y, a mitad del verano, caminaba riendo con una sierra en la espalda.

Actualmente es como si la parte oscura de mi mente que normalmente ocupa entre el 5% y el 20% se hubiera apoderado casi por completo. Esta parte de mi cerebro quiere derribarme, llamarme impostor y finalmente matarme. Estoy en modo sumergirse o nadar; Estoy tratando de salvar mi propia vida esta vez. A medida que se acercaba la temporada, quedó claro que no estaba preparado mentalmente para ser el bombero de alto rendimiento que suelo ser. Elegí retirarme y concentrarme en mi vida personal en lugar de arriesgarme a convertirme en una carga en el trabajo.

Muy a menudo pensamos en nuestra “vida laboral” y “vida personal” como entidades distintas y separadas. Me gustaría expresar que esta mentalidad es altamente perjudicial para la vida de los empleados. No podemos cumplir adecuadamente con nuestras funciones cuando existe una brecha tan grande entre lo que les pedimos a los bomberos y lo que les brindamos. Mantener tu vida personal separada es un medio de evasión de la vieja guardia. También niega la posibilidad de que nuestras dos vidas puedan realmente entrelazarse y complementarse. Si hablamos de la “familia de bomberos” y de apoyar a nuestra gente, no podemos ignorar la gran cantidad de personas que actualmente luchan.

En mi lucha contra la enfermedad mental, soy extremadamente privilegiado, y tal vez rara vez, de tener un supervisor que me convenció de no renunciar. Tengo más suerte de que los jefes de esta persona confíen en ellos para hacer esta llamada. Mantener mi seguro de salud está demostrando ser fundamental para mis esfuerzos por lograr el bienestar. Este tiempo libre no deja de tener consecuencias para mí. Primero y más obvio, estoy experimentando una reducción drástica en mis ingresos habituales sin contar con aproximadamente 1000 horas extra. Me perderé meses de capacitación en el trabajo y el desarrollo profesional y la creación de redes que ocurren con tanta fluidez en el campo. Hasta ahora, mis sofisticados beneficios de salud federales se han quedado cortos ya que mi compañía de seguros sigue rechazando los esfuerzos de mi médico para obtener los tratamientos que necesito. Más personalmente aún, tengo culpa y vergüenza por no presentarme esta temporada, incluida una sensación de fracaso por no ejercer mis habilidades y atributos junto con mis compañeros de trabajo.

Uno de mis mayores temores cuando considero mi regreso anticipado al trabajo es que la gente se entere. Ellos sabrán que me rompí. Pueden perder la confianza en mis habilidades; pueden invalidar mis fortalezas a la luz de mis debilidades. ¿Qué dirán los futuros supervisores potenciales cuando vean que tomé una ausencia prolongada durante lo que seguramente será un año muy ocupado en fire? Siento el peso de cada incidente destructivo en mi espalda y me siento cómodo afirmando que este es un sentimiento común. Sin embargo, no poseo la capacidad mental en este momento para preocuparme por todo eso. He hecho el llamado egoísta pero necesario de elegirme en esta batalla.

Las sequías se están profundizando, los climas están cambiando y siempre parece que trabajamos con poca mano de obra. Si no estoy solo en mi crisis de salud mental, que no lo estoy, ¿cómo seguiremos manejando de manera efectiva incendios cada vez más grandes y desastrosos? Yo diría que no deberíamos pasar otro turno sin brindar el apoyo que nuestra gente necesita. Debemos permitir que nuestros bomberos forestales muestren vulnerabilidad frente a tanto caos global y tratar de hacer el trabajo real que se necesita para remediarlo. Además, debemos luchar colectivamente contra el estigma profesional y cultural profundamente arraigado en torno a la salud mental. Como si fuera un incendio catastrófico debemos combatirlo con agresividad y mucha urgencia.


Nota de Bill:

Hay ayuda disponible para aquellos que se sienten realmente deprimidos.

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