Clase, empleo y el sistema de atención médica de EE. UU.

Es difícil exagerar cuánto ha cambiado Pittsburgh, Pensilvania, en los últimos 50 años.

En 1972, la industria siderúrgica prosperaba con molinos a lo largo del río Monongahela. Homestead Works fue una de las fábricas más grandes y conocidas del mundo. En su apogeo durante la Segunda Guerra Mundial, Homestead Works empleó a 20.000 trabajadores. En 1892, la fábrica también fue el lugar de la Huelga de Homestead, una de las disputas laborales más violentas en la historia de los Estados Unidos. Avance rápido hasta 2022, Homestead es mucho menos emocionante. Lo único que queda de Homestead Works son 12 chimeneas y una grúa de pórtico oxidada. La sustitución de las obras es un gran centro comercial.

El epicentro de la industria de Pittsburgh se ha trasladado unas pocas millas río arriba a Oakland, la ubicación del hospital insignia del Centro Médico de la Universidad de Pittsburgh (UPMC). La UPMC tiene ingresos anuales de más de $ 24 mil millones y emplea a 92,000 trabajadores incluidos muchos de los hijos y nietos de los trabajadores siderúrgicos cuyos trabajos desaparecieron hace mucho tiempo. El último paso de la antorcha proverbial ocurrió en 2008 cuando la UPMC aseguró los derechos de denominación de la US Steel Tower, el edificio más grande de Pittsburgh. Donde una vez el acero se cernía sobre la ciudad, ahora el cuidado de la salud es el rey.

La historia del ascenso de UPMC y la caída concomitante de US Steel no es exclusiva de Pittsburgh. Tendencias similares se están desarrollando en los Estados Unidos. En 1970, la atención de la salud constituyó 7 por ciento del producto interno bruto, pero ahora representa casi el 20 por ciento. Por el contrario, en 1970, la industria representó 24 por ciento de la economía y ahora representa 11 por ciento. El cuidado de la salud superó recientemente a la manufactura como el sector más grande en la economía de los Estados Unidos.

El trabajo de EE. UU. hace posible la industria del cuidado de la salud

La industria del cuidado de la salud y el empleo han estado estrechamente conectados durante mucho tiempo en los Estados Unidos. A diferencia de otros países de altos ingresos, los estadounidenses reciben predominantemente un seguro de salud a través de un plan patrocinado por el empleador. En 1942, el Congreso autorizó al presidente Franklin D. Roosevelt a congelar los salarios de los trabajadores estadounidenses durante la Segunda Guerra Mundial. Sin embargo, los empleadores continuaron exigiendo empleados, por lo que muchos de esos empleadores optaron por ofrecer un seguro médico como compensación adicional para retener a los trabajadores y atraer nuevas contrataciones. Cuando terminó la guerra, la industria manufacturera estadounidense estaba en auge y el seguro de salud era barato y libre de impuestos. Entonces, las empresas optaron por mantenerlo como un beneficio para sus trabajadores.

Este arreglo contribuyó a una explosión del uso de la atención médica. Podría decirse que los años de la posguerra fueron el apogeo del trabajo estadounidense. Los sindicatos eran fuertes y capaces de negociar generosos beneficios de seguro médico para sus miembros. Más o menos al mismo tiempo, el Congreso aprobó la Ley Hill-Burton que brindó importantes fondos para la construcción de hospitales y se establecieron los programas de Medicare y Medicaid.

Estas condiciones juntas permitieron que los sistemas de salud invirtieran fuertemente en capital y tecnología, lo que generó aumentos significativos en los costos. Los costos anuales de atención médica per cápita aumentaron de aproximadamente $146 por persona en 1960 a más de $1800 en 1985 (en dólares de 2022, esto equivale a $1313 y $4452 respectivamente). Durante los últimos 40 años, el aumento de los costos de atención médica contribuyó a las importantes presiones de costos que enfrentó la industria manufacturera de EE. UU.

La liberalización del comercio permitió cada vez más a las empresas estadounidenses trasladar sus instalaciones de fabricación al extranjero a países con salarios más bajos donde tampoco había costos adicionales de seguro médico. Estos y otros factores llevaron a la industria manufacturera a perder aproximadamente 10 millones de empleos entre 1980 y 2022, pasando de 22 por ciento de todo el empleo a alrededor del 9 por ciento.

Reducción del empleo manufacturero y la condición de la clase trabajadora

A medida que el sector manufacturero estadounidense ha decaído, las perspectivas financieras de la clase trabajadora estadounidense se han deteriorado mucho. Las tasas de desempleo siguen siendo persistentemente más altas para aquellos que no han terminado la universidad (una medida común de la “clase trabajadora”), y los salarios reales entre los graduados no universitarios han disminuido desde 1970.

La caída de las perspectivas económicas de la clase obrera de los EE. UU. está ocurriendo simultáneamente con el declive de la vida social. La vida familiar dentro de las comunidades de clase trabajadora es frágil y desgastante: aquellos que no tienen títulos universitarios tienen menos probabilidades de casarse, mucho más probabilidades de divorciarse una vez casados ​​y es más probable que vivan en hogares monoparentales. La participación en comunidades religiosas ha disminuido entre todos los estadounidenses pero especialmente entre aquellos que no han terminado la universidad. Los que no tienen títulos universitarios tienen más probabilidades de ir a prisión. Esta letanía puede continuar. Estos cambios son significativos y han ido creciendo con el tiempo..

Los desafíos económicos y sociales que enfrenta la clase trabajadora estadounidense han contribuido a resultados de vida relativamente más pobres. La calidad de vida subjetiva general es constantemente calificada más baja por aquellos que se consideran de clase trabajadora. Estudios recientes de alto perfil han llamado la atención sobre el hecho de que, entre 1990 y 2013, la esperanza de vida disminuyó entre los blancos de clase trabajadora debido a “muertes de desesperación” por sobredosis de drogas, suicidio y abuso de alcohol.

Se ha producido un debate vigoroso sobre la importancia relativa de estos factores económicos y sociales, y sobre cuál de ellos está a la cabeza o rezagado. Por ejemplo, las personas subempleadas, especialmente los hombres, tienen dificultades para casarse, pero el matrimonio y la familia también son un tremendo acicate para el trabajo productivo. Independientemente, las perspectivas de vida de muchas personas de la clase trabajadora son sombrías, y el mercado laboral tiene una gran culpa.

Atención médica y prosperidad del trabajo estadounidense

Durante los últimos 50 años, a medida que disminuían los empleos en la industria manufacturera, aumentaban los empleos en el sector de la salud, lo que contribuyó a cambios significativos en el perfil del empleo de la clase trabajadora en los Estados Unidos. En la década de 1980, muchos miembros del sindicato envejecían y se jubilaban. Estos miembros del sindicato se estaban jubilando con Medicare, seguro complementario de Medicare patrocinado por el empleador, Seguro Social y pensiones generosas, lo que les dio recursos para pagar el cuidado profesional de los ancianos. Al mismo tiempo, las hijas adultas que históricamente habrían sido responsables del cuidado de los padres ancianos ingresaron a la fuerza laboral—y para muchas mujeres esto fue una respuesta a la pérdida del empleo manufacturero de sus maridos. Muchas de estas mujeres tomaron puestos de trabajo en el cuidado de la salud. Aquellas hijas que alguna vez habrían sido cuidadoras familiares ahora eran cuidadoras profesionales asalariadas.

Esta dinámica social condujo a rápidos aumentos en el empleo en el sector de la salud a partir de la década de 1980 y continúa hasta el día de hoy. Se prevé que el empleo en el sector de la salud siga creciendo y represente un porcentaje cada vez mayor de todos los puestos de trabajo en los Estados Unidos. Se espera que la atención de la salud (y la asistencia social) añadir 3,3 millones de puestos de trabajo entre 2020 y 2030, la mayoría de cualquier industria. Los trabajos de atención médica son tremendamente diversos y ofrecen muchas oportunidades para aquellos que no tienen títulos universitarios. Los trabajos de nivel de entrada, que requieren solo un diploma de escuela secundaria o GED, incluyen una variedad de responsabilidades, como atención directa al paciente, navegación y coordinación de la atención y servicios de custodia. El crecimiento futuro del empleo en el cuidado de la salud incluirá en gran medida este tipo de trabajos para la clase trabajadora.

Los sistemas de atención médica seguramente serán fundamentales para la futura prosperidad de las familias de clase trabajadora que continúan sufriendo económica y socialmente. Sin embargo, la industria del cuidado de la salud de EE. UU. nunca se ha visto a sí misma principalmente como una “industria” a la manera de la fabricación de acero. Históricamente, los movimientos de sindicalización en el cuidado de la salud han quedado rezagados en otras industrias. De hecho, en 1941 la Corte Suprema de Pensilvania consideró a los hospitales un servicio público y no “una industria” y excluyó a los trabajadores de la salud de la negociación colectiva. Aunque las leyes han cambiado y ahora otorgan a los trabajadores de la salud protecciones similares a las de otras industrias, el sistema de atención médica sigue obstinadamente alérgico a verse a sí mismo como esencial para la prosperidad de la mano de obra estadounidense.

A corto plazo, las perspectivas de revivir la fabricación estadounidense son sombrías; en el futuro previsible, la industria del cuidado de la salud seguirá siendo el principal empleador de la clase trabajadora estadounidense.

De alguna manera, esta es una perspectiva prometedora, ya que cada vez más se abrirán nuevos trabajos para trabajadores sin títulos universitarios. Sin embargo, muchos de estos trabajos no son atractivos para muchos trabajadores. Entre las ocupaciones más grandes y de más rápido crecimiento se encuentran los asistentes de salud en el hogar y cuidado personal. Estos trabajos están históricamente vinculados al “servicio doméstico”, que alguna vez fue una de las únicas fuentes de empleo para las mujeres pobres y pertenecientes a minorías. Estas ocupaciones continúan cargadas con bajos salarios, bajo estatus y la percepción de que sus trabajadores tienen bajos niveles de habilidad, a pesar de su papel ahora esencial para satisfacer las necesidades de atención médica y de cuidado de ancianos en los Estados Unidos.

Tales trabajos han sido especialmente poco atractivos para los hombres, quienes actualmente están experimentando tasas históricamente bajas de participación en la fuerza laboral. Actualmente, las mujeres representan más de las tres cuartas partes del empleo total en el sector de la salud en EE. UU. y se concentran particularmente entre los trabajos de nivel de entrada.

Podría decirse que los trabajos de atención de la salud son más seguros y menos agotadores físicamente que los trabajos en las fábricas. Pero a menudo implican riesgos excepcionales para la salud y estrés mental, exacerbados recientemente por la pandemia de COVID-19. También hay poca estandarización en términos de expectativas laborales y capacitación, lo que dificulta que los trabajadores de nivel inicial documenten sus habilidades.

Además, los trabajos de atención médica de nivel de entrada generalmente brindan muy poca ayuda para que los trabajadores sin títulos universitarios avancen a trabajos mejores y mejor pagados. Algunos empleadores ofrecen capacitación en el trabajo, pasantías o educación superior, pero el avance a menudo requiere regresar a la escuela y endeudarse. La carga financiera de la educación excluye a muchos de la promoción profesional.

Además, los trabajos de atención médica de nivel de entrada están extraordinariamente mal pagados. El cuidado de la salud es una industria de alto empleo y bajo margen que requiere que los empleadores apliquen una presión constante a la baja sobre los salarios. Té el salario promedio de un asistente médico es de aproximadamente $ 37,000, que está apenas por encima de la pobreza para una familia de cuatro. De media, Los trabajos de atención médica de nivel de entrada ofrecen paquetes de beneficios relativamente pobresy los trabajadores en estas ocupaciones a menudo están inscritos en Medicaid y otros programas de servicios sociales.

El efecto neto de estos factores hace que muchos de estos trabajos de atención médica sean “callejones sin salida”, relegando a los trabajadores a salarios bajos, beneficios mínimos o nulos y sin caminos para avanzar. Por lo tanto, no sorprende que haya una rotación significativa entre los trabajadores de nivel inicial. Muchos dejan la atención médica por completo y entran en campos como la hospitalidad..

A pesar de las grandes expectativas de que el sector de la atención de la salud, en rápido crecimiento, brindará empleos de calidad a las personas de la clase trabajadora, la realidad ha sido decepcionante: queda mucho trabajo por hacer para garantizar que quienes no tienen títulos universitarios tengan empleos estables y bien remunerados que puedan respaldar sus familias y proporcionarles un trabajo significativo y satisfactorio.

Fortunas entrelazadas

Los últimos 50 años han sido difíciles para los estadounidenses de clase trabajadora que han sido desplazados de trabajos de manufactura que eran una fuente central de riqueza familiar y comunitaria. El panorama económico se ha degradado significativamente, lo que ha dado lugar a cambios profundos en la vida familiar y social. Casi todos los indicadores sociales son peores para quienes no tienen un título universitario, y las disparidades se están ampliando.

Las fortunas de los estadounidenses de clase trabajadora y los sistemas de salud siempre han estado entrelazados. El acceso generalizado a seguros de salud ganados por los sindicatos y patrocinados por los empleadores contribuyó en gran medida a la rápida expansión de las inversiones de capital en los sistemas de salud.

Ahora, incluso cuando se han derrumbado los sólidos pilares de la seguridad financiera y la movilidad ascendente, la atención médica se ha convertido en el empleador del día para la clase trabajadora. Por lo tanto, las organizaciones de atención médica ahora tienen un papel central en sus comunidades para garantizar que las familias sean financieramente solventes y que las estructuras sociales comunitarias sean sólidas, les guste o no a estos empleadores.

Corresponde a los sistemas de atención médica hacer que los trabajos de atención médica de nivel de entrada sean gratificantes, altos, remunerados y abiertos al ascenso. Dicha inversión es esencial para apoyar a las comunidades de clase trabajadora en las que operan los sistemas y de las que dependen para su fuerza laboral.

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