Cirujano gana corazones y mentes enseñando cuidados de combate en zonas de guerra

Los miembros del Grupo de Apoyo Médico Quirúrgico Global se ven en un búnker subterráneo durante una alerta de ataque aéreo en Ucrania mientras capacitan a los ucranianos sobre cómo tratar las heridas de combate.

Los miembros del Grupo de Apoyo Médico Quirúrgico Global se ven en un búnker subterráneo durante una alerta de ataque aéreo en Ucrania mientras capacitan a los ucranianos sobre cómo tratar las heridas de combate. (GSMSG/Facebook)

(Tribune News Service) — El Dr. Aaron Epstein, que acaba de regresar de Ucrania, mostró un video en su teléfono, filmado durante su reciente misión allí.

Él y su equipo de médicos acababan de terminar un día de entrenamiento de combatientes y civiles ucranianos en cuidados de combate cuando un misil ruso cayó a unos 1,000 pies de distancia de donde se encontraban.

En el video, una onda de choque sacude una cerca, un rayo corta el cielo, se eleva una columna de humo y suena la alarma de un automóvil.

“Sí, dormiremos con chalecos antibalas esta noche”, dice Epstein con total naturalidad.

Esos son los riesgos cuando diriges un grupo que lleva rápidamente ayuda médica y capacitación a zonas de conflicto. Y por ese trabajo, Epstein, residente de cirugía de la Universidad de Buffalo, será reconocido este verano cuando reciba el equivalente civil de la Medalla de Honor del Congreso.

Dice que ha valido la pena hacer malabarismos entre su formación médica y su misión humanitaria, a pesar de que ya ha retrasado un año su residencia de cinco años.

Desde que Rusia invadió Ucrania el 2 de febrero. Desde el 24 de enero, Epstein ha estado dividiendo su vida entre turnos quirúrgicos en Buffalo y el grupo de ayuda humanitaria que fundó en 2015. Su Grupo de Apoyo Médico Quirúrgico Global tiene una red de 1500 expertos médicos que brindan atención y capacitación a zonas de crisis y áreas de desastre en todo el mundo. .

Recientemente regresó de una misión de un mes al frente de un equipo de médicos y cirujanos que capacitaron a miles de ucranianos en procedimientos que van desde cuidados básicos de combate, como aplicar un torniquete en una extremidad grave, hasta ligar una vena o arteria para detener una hemorragia.

El trabajo le valió el Premio Citizen Honors de 2022, el segundo honor civil más alto de Estados Unidos, que será presentado por la Sociedad de la Medalla de Honor del Congreso en julio.

Epstein dice que intentará regresar de su próxima misión en Ucrania para asistir a la ceremonia del 20 de julio en Charleston, Carolina del Sur. Pero realmente no le importa ganar premios. Quiere ganar “corazones y mentes”.

Ese lema militar estadounidense para la Guerra contra el Terror define por qué decidió convertirse en médico. Su primera carrera fue la seguridad nacional, un campo que lo colocó en el Medio Oriente durante los levantamientos de la Primavera Árabe en 2010-2012.

“Estaba en el Líbano viendo cómo se desarrollaba la Primavera Árabe y cómo se esfumaban décadas de esfuerzos de seguridad nacional para dar forma a la región”, dijo Epstein. “Y yo estaba pensando, ‘¿Cuál era el punto?’ Puedes pinchar y pinchar y hacer todas las cosas de seguridad nacional que quieras, y no parece tener un impacto duradero”.

“Pero lo que sí vi fue cuando el personal médico estadounidense trató al hijo de alguien, a su madre o abuela, ahí es cuando tienes un impacto real y sólido. El Ejército siempre habla de ganarse los corazones y las mentes”, dijo. “Pero la única vez que vi que eso sucedió fue cuando demostramos que nos preocupamos por alguien”.

Epstein, un hombre nervudo y joven de 36 años, originalmente eligió la seguridad nacional debido al 11 de septiembre. Tenía 15 años y volaba desde su casa en Florida a una escuela preparatoria de Nueva Inglaterra ese día, cuando su avión aterrizó repentinamente en Nueva Jersey. Sus padres alquilaron un automóvil y pasaron entre las espesas nubes de humo sobre la ciudad de Nueva York camino a la Academia Phillips Exeter.

Fue la primera experiencia de Epstein de ver algo malo y prometer hacer algo al respecto. Decidió que su futuro implicaría proteger a los EE. UU. y sus aliados de los ataques terroristas.

Obtuvo una licenciatura en política internacional y economía de la Universidad Rice en Texas en 2008, luego obtuvo una maestría en inteligencia y seguridad en la Universidad de Georgetown en 2012. En el camino, varias pasantías en el Departamento de Estado de EE. UU. lo llevaron por todo el mundo, incluida una beca en la Universidad de Beirut en 2011.

Pero su trabajo en defensa le mostró otros problemas. Además de su revelación de “corazones y mentes”, también vio deficiencias en los grupos de ayuda médica que a menudo tenían pocos médicos en las zonas de combate.

Epstein vio una solución. Podría usar sus conocimientos y conexiones de seguridad nacional para crear “un capullo de seguridad” en las zonas de guerra, lo que permitiría a los equipos de médicos y cirujanos tratar a las víctimas en las cercanías.

También se dio cuenta de que quería ser uno de esos médicos.

Regresó a casa y se ofreció como médico del departamento de bomberos mientras solicitaba ingreso a las facultades de medicina.

En su casa durante las vacaciones de su primer año en la escuela de medicina de Georgetown, decidió lanzar su grupo de ayuda. “Acabo de conectarme y fui a uno de esos sitios web legales de bricolaje y literalmente seguí paso a paso cómo formar una organización sin fines de lucro 501c3. Pasé un par de días extrayendo todos estos formularios y archivos PDF, configurando una cuenta bancaria y obteniendo un apartado de correos comercial”, dijo.

Eligió el nombre de Global Surgical Medical Support Group en parte porque su acrónimo, GSMSG, es un palíndromo.

“En ese momento, nunca pensé que esto se convertiría en algo grande”, dijo. “Elegí la categoría más pequeña e insignificante de 501c3. Y lo divertido es que ahora eso me está mordiendo el trasero porque somos tan grandes que nuestra financiación está llegando al punto en que tendré que volver a presentar todo de nuevo”.

Las misiones piloto del grupo llevaron a médicos y cirujanos de Georgetown a Irak durante la guerra contra ISIS en 2015-16. Sus conexiones de seguridad, militares y milicianos iraquíes proporcionaron una “manta de seguridad” sobre el terreno y las Naciones Unidas, la Organización Mundial de la Salud y la Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional tenían fondos para campamentos médicos pero carecían de personal.

“Comenzamos a poner a nuestra gente en esos campamentos y fue como, ‘Esto es lo que se supone que debe ser un campamento médico en pleno funcionamiento’”, dijo. “Tuvimos un campo de refugiados completo de 5.000 familias haciendo fila para ser vistos por nuestros médicos, y desde allí despegó. Fue como, ‘¡Guau, esto funciona!’ “

En 2016, la proximidad de un equipo GSMSG a los combates salvó la vida de un miembro de las Fuerzas de Operaciones Especiales de EE. UU. que resultó “gravemente herido y se habría desangrado” si se lo obligara a esperar a que un helicóptero lo llevara a la ayuda militar más cercana, escribió en un artículo de 2017 sobre el grupo.

Desde entonces, Epstein ha dirigido una docena de misiones a Irak para ayudar en el conflicto con ISIS, lo que demuestra que el modelo de colocar equipos grandes y eficientes de médicos civiles fuera de las áreas de combate es mucho más efectivo que depender de pequeñas unidades militares móviles en el campo de batalla.

A medida que la reputación de su grupo se ha extendido, también lo ha hecho su alcance. El lunes, USAID lo llevará en avión a Honduras para entrenar equipos militares y civiles que luchan contra los cárteles de la droga en una nación con una de las tasas de homicidios más altas del mundo. Unas semanas más tarde, regresará a Ucrania.

Afortunadamente, la UB ha dado cabida a su labor de ayuda. Al solicitar residencias en 2017, Epstein eligió la UB porque su presidente de cirugía, el Dr. Steven Schwaitsberg, lo reclutó por sus logros como humanitario y médico. Mientras que otras escuelas le dijeron por qué tendría suerte de entrenar allí, Schwaitsberg le dijo por qué UB tendría suerte de tenerlo.

En caso de que no sea obvio, a Epstein le gusta sentirse necesitado.

Estaba en la mitad de su cuarto año de residencia cuando las tropas rusas comenzaron a concentrarse en la frontera con Ucrania en diciembre. Vio lo que se avecinaba, preparó equipos para desplegarse en Ucrania y se acercó para ofrecer la ayuda de GSMSG. Entonces llegó la llamada. “Tuvimos equipos en el terreno entrenando a personas en el cuidado de heridos en combate en cuestión de días”, dijo.

Hasta ahora, sus equipos rotativos de 10 a 20 médicos y enfermeras civiles han capacitado a más de 5000 civiles ucranianos y más de 1000 soldados, con hasta 200 personas asistiendo a algunas sesiones. Dijo que las víctimas que han visto incluyen “extremidades arrancadas y heridas de bala”, lesiones que pueden tratar y capacitar a otros para que las manejen.

Lo que no han visto antes son las atrocidades militares cometidas contra civiles, dijo Epstein. “Las cosas más dramáticamente horribles que hemos visto son áreas que las tropas rusas ocuparon con instrucciones de desalojar a la población, ya sea escoltándolos o ejecutándolos”, dijo.

“Vimos niños que habían sido quemados vivos y mujeres con quemaduras de cigarrillos en la cara que habían sido violadas antes de ser ejecutadas”, dijo. “Estos serán considerados crímenes de guerra”.

Los horrores están alimentando aún más la determinación de Ucrania de prevalecer, dijo Epstein, y ve todas las indicaciones de que tendrá éxito. El poderío militar supuestamente formidable de Rusia ha resultado ser “más un testimonio de su capacidad para engañar”, dijo. “Su equipo es basura que se desmorona en el campo de batalla, en comparación con el nuevo equipo que todas las naciones occidentales suministran a Ucrania”.

Aún más importante, “los ucranianos están luchando literalmente por sus vidas y su patria, y su moral no podría ser más alta, mientras que la moral de los rusos no podría ser más baja”, dijo. “Si te falta moral y equipo, no tienes mucho con qué luchar. Me sorprendería si Rusia no sale de esto como un estado fallido”.

De vuelta en los EE. UU. durante unas semanas, Epstein habló sobre la guerra en la UB y la Universidad D’Youville, así como en una entrevista en video con el Colegio Estadounidense de Cirujanos, que le otorgó el Premio al Voluntariado Residente ACS/Pfizer 2020 por su ayudar a trabajar

A medida que avanza el conflicto, Epstein dijo que el grupo tiene suficiente personal, el 90% de ellos exmilitares con experiencia previa en zonas de guerra, lo que puede hacer o deshacer un equipo cuando los misiles comienzan a caer. También tienen mucho equipo médico provisto por naciones occidentales y grupos de ayuda.

Pero dependen de las donaciones para apoyar sus misiones.

Esa es la única razón por la que está feliz de recibir el premio Citizen Honor, dijo. Si le ayuda a generar apoyo para el trabajo, valdrá la pena viajar dos días de ida y vuelta desde su próxima etapa en Ucrania para recogerlo en persona.

Y si Epstein lo logra, no espera que sus amigos y familiares estén allí.

“En este punto, mis padres dicen: ‘Por favor, solo termina tu residencia’”, bromeó.

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(c) 2022 The Buffalo News (Búfalo, Nueva York)

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