Choques legales esperan a las empresas estadounidenses que cubren los costos del aborto de las trabajadoras

(Reuters) – Un número creciente de grandes empresas estadounidenses han dicho que cubrirán los gastos de viaje de las empleadas que deben abandonar sus estados de origen para hacerse un aborto, pero estas nuevas políticas podrían exponer a las empresas a demandas e incluso a posibles responsabilidades penales, dijeron expertos legales.

Amazon.com Inc., Apple Inc., Lyft Inc., Microsoft Corp. y JPMorgan Chase & Co. se encontraban entre las empresas que anunciaron planes para proporcionar esos beneficios a través de sus planes de seguro médico en previsión de la decisión del viernes de la Corte Suprema de EE. hueva v. vadear fallo que había legalizado el aborto en todo el país.

Una hora después de la publicación de la decisión, el presidente ejecutivo de Conde Nast, Roger Lynch, envió un memorando al personal anunciando una política de reembolso de viajes y calificando el fallo de la corte como “un golpe aplastante a los derechos reproductivos”. Walt Disney Co. dio a conocer una política similar el viernes, diciéndoles a los empleados que reconoce el impacto de la decisión sobre el aborto, pero sigue comprometida con brindar acceso integral a una atención médica de calidad, según un portavoz.

La aseguradora de salud Cigna Corp., Paypal Holdings Inc., Alaska Airlines Inc. y Dick’s Sporting Goods Inc. también anunciaron políticas de reembolso el viernes.

Las restricciones al aborto que ya estaban en los libros en 13 estados entraron en vigencia como resultado del fallo del viernes y se espera que al menos una docena de otros estados liderados por republicanos prohíban el aborto.

La decisión de la corte, impulsada por su mayoría conservadora, confirmó una ley de Mississippi que prohíbe el aborto después de las 15 semanas. Mientras tanto, algunos estados liderados por demócratas se están moviendo para reforzar el acceso al aborto.

Las empresas tendrán que navegar por ese mosaico de leyes estatales y es probable que provoquen la ira de los grupos antiaborto y los estados liderados por republicanos si adoptan políticas que apoyen a los empleados que abortan.

Los legisladores estatales de Texas ya han amenazado a Citigroup Inc. y Lyft, que anteriormente habían anunciado políticas de reembolso de viajes, con repercusiones legales. Un grupo de legisladores republicanos en una carta el mes pasado al presidente ejecutivo de Lyft, Logan Green, dijo que Texas “tomará medidas rápidas y decisivas si la empresa de transporte implementa la política”.

Los legisladores también esbozaron una serie de propuestas relacionadas con el aborto, incluido un proyecto de ley que prohibiría a las empresas hacer negocios en Texas si pagan a los residentes del estado para que se realicen abortos en otros lugares.

Demandas que se avecinan

Según Robin Fretwell Wilson, profesora de derecho de la Universidad de Illinois, es probable que solo sea cuestión de tiempo antes de que las empresas enfrenten demandas de los estados o de activistas contra el aborto que aleguen que los pagos relacionados con el aborto violan las prohibiciones estatales de facilitar o ayudar e instigar abortos. y experto en derecho sanitario.

“Si puede demandarme como persona por llevar a su hija a través de las fronteras estatales, puede demandar a Amazon por pagarlo”, dijo Wilson.

Amazon, Citigroup y otras empresas que han anunciado políticas de reembolso no respondieron a las solicitudes de comentarios. Un portavoz de Lyft dijo: “Creemos que el acceso a la atención médica es esencial y el transporte nunca debe ser una barrera para ese acceso”.

Para muchas grandes empresas que financian sus propios planes de salud, la ley federal que regula los beneficios de los empleados proporcionará una cobertura crucial en las demandas civiles sobre sus políticas de reembolso, dijeron varios abogados y otros expertos legales.

La Ley de Seguridad de los Ingresos de Jubilación de los Empleados de 1974 prohíbe que los estados adopten requisitos que “se relacionen con” los planes de salud patrocinados por el empleador. Durante décadas, los tribunales han interpretado ese lenguaje para prohibir las leyes estatales que dictan lo que los planes de salud pueden y no pueden cubrir.

ERISA regula los planes de beneficios que son financiados directamente por los empleadores, conocidos como planes autoasegurados. En 2021, el 64 % de los trabajadores estadounidenses con seguro médico patrocinado por el empleador estaban cubiertos por planes autoasegurados, según la Kaiser Family Foundation.

Cualquier empresa demandada por un requisito de reembolso de viajes por aborto probablemente citará ERISA como defensa, según Katy Johnson, asesora principal de política de salud del grupo comercial American Benefits Council. Y ese será un argumento sólido, dijo, particularmente para las empresas con políticas generales de reembolso para viajes necesarios relacionados con la atención médica en lugar de aquellas que destacan el aborto.

La Sra. Johnson dijo que los reembolsos por otros tipos de viajes relacionados con la atención médica, como las visitas a hospitales designados como “centros de excelencia”, ya son comunes, aunque las políticas relacionadas con el aborto todavía son relativamente raras.

“Si bien esto puede parecer nuevo, no lo es en el sentido general y la ley ya nos dice cómo manejarlo”, dijo la Sra. Johnson.

Límites

El argumento tiene sus límites. Planes de salud totalmente asegurados, en los que los empleadores compran cobertura a través de una aseguradora comercial, cubren alrededor de un tercio de los trabajadores con seguro y están regulados por la ley estatal y no por ERISA.

La mayoría de las pequeñas y medianas empresas estadounidenses tienen planes totalmente asegurados y no pueden argumentar que ERISA impide que los estados limiten la cobertura del aborto.

Y ERISA no puede evitar que los estados hagan cumplir las leyes penales, como las de varios estados que tipifican como delito ayudar e incitar al aborto. Por lo tanto, los empleadores que adoptan políticas de reembolso son vulnerables a cargos penales por parte de los fiscales estatales y locales.

Pero dado que la mayoría de las leyes de aborto penal no se han hecho cumplir en décadas, desde Hueva se decidió, no está claro si los funcionarios intentarían enjuiciar a las empresas, según Danita Merlau, una abogada con sede en Chicago que asesora a empresas sobre cuestiones de beneficios.

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