alimentos como medicina: cómo los sistemas de salud están abordando el hambre | Noticias de Salud

Los hospitales y los sistemas de salud están ampliando sus visiones de la salud de la población para incluir enfoques más efectivos para manejar, e incluso prevenir, enfermedades y afecciones crónicas. De hecho, muchas instituciones están aplicando con éxito su experiencia en salud de la comunidad para ayudar a las personas a permanecer fuera del hospital al abordar los determinantes sociales clave de la salud, como la inseguridad alimentaria. Al hacerlo, esperan demostrar que al mejorar el acceso a alimentos y nutrición saludables, pueden tener un impacto positivo en enfermedades crónicas como la diabetes, la obesidad y la hipertensión, al tiempo que reducen los costos generales de atención médica.

La inseguridad alimentaria está muy extendida en todo el país. Según el Departamento de Agricultura de EE. UU., alrededor de 38 millones de estadounidenses no tenían suficientes alimentos para satisfacer sus necesidades en 2020, lo que afectó profundamente su salud y calidad de vida. Además, “comer un desayuno saludable se asocia con una función cognitiva mejorada, un menor ausentismo en las escuelas y un mejor estado de ánimo”, dijo la Dra. Kara Odom Walker, vicepresidenta ejecutiva y directora de salud de la población en Nemours Children’s Health System, durante un reciente informe de US News & Informe mundial seminario web. Abordar todas estas preocupaciones es una prioridad para Nemours, señaló, que adopta un modelo de “salud infantil integral” que incorpora “la nutrición y el acceso a los alimentos como una parte esencial de la salud”.

Los niños, de hecho, son donde “está la mayor oportunidad” para efectuar el cambio, dijo la Dra. Lisa Harris, directora ejecutiva de Eskenazi Health, un hospital público ubicado en Indianápolis. Señaló que “es una verdad desafortunada” que el código postal sea el predictor más fuerte de la salud y la longevidad. Su sistema de salud se enfoca en “los códigos postales más cortos” porque “las personas de bajos ingresos [bear] una carga desproporcionada de enfermedades crónicas”, dijo Harris. “La investigación ha confirmado que el 80 % de las enfermedades crónicas se pueden prevenir, controlar mejor y, en algunos casos, incluso revertir si nos enfocamos en la nutrición y la actividad física. Sin embargo, esto requiere que el acceso, por ejemplo, a alimentos saludables y entornos estables y seguros esté disponible para todos, no solo para unos pocos afortunados”.

Pamela Schwartz, directora ejecutiva de salud comunitaria de Kaiser Permanente, una organización de salud con sede en Oakland, California, hizo referencia a una encuesta de 2020 de unos 10,000 de sus miembros, que reveló que casi un tercio reportó inseguridad alimentaria y agradecería ayuda. “Así que hemos estado construyendo una cartera sólida para abordar las necesidades sociales de nuestros miembros, comenzando con la inseguridad alimentaria”, dijo. Además, “hemos estado construyendo un enfoque nacional integral para transformar realmente los entornos económicos, sociales y políticos relacionados con los alimentos, para que las personas de todo el país puedan tener acceso a alimentos saludables y asequibles”.

Intermountain Healthcare, un sistema de salud con sede en Utah que atiende a los estados del oeste, creó un programa piloto en dos condados para identificar y abordar las necesidades sociales a fin de reducir los gastos médicos y mejorar la calidad de vida. “Descubrimos algunas de las barreras que se interponían para tratar de satisfacer las necesidades de las personas”, incluida la inseguridad alimentaria, señaló Mikelle Moore, vicepresidenta sénior y directora de salud comunitaria del sistema. “Ahora evaluamos a todos nuestros pacientes en busca de necesidades sociales y podemos conectar a pacientes y miembros con alimentos” y otros programas de asistencia, dijo. Los análisis también pueden “ayudarnos a predecir quién necesita ser contactado, porque no siempre nos encontramos con las personas que más lo necesitan” en la clínica, agregó.

La pandemia de COVID-19 solo exacerbó un problema ya existente de inseguridad alimentaria. Schwartz dijo que Kaiser Permanente intensificó su programa de divulgación para ayudar a los miembros a solicitar los beneficios del Programa de Asistencia Nutricional Suplementaria a través de un “enfoque innovador y económico de mensajes de texto” para llegar a personas en comunidades de bajos ingresos. “Hasta la fecha, hemos llegado a más de 4 millones de miembros y ayudado a 95,000 miembros a solicitar SNAP, y también estimamos que este tipo de campaña simple de mensajes de texto ha puesto más de $34 millones en los bolsillos de nuestros miembros y casi $50 millones en el economías locales”, dijo.

Además, las personas “agradecen que se les pregunte si tienen una necesidad”, dijo Moore. “Tan pronto como se les pregunta, hay casi una ola de reconocimiento de que consideramos que este es un aspecto de la salud y que seríamos tan cuidadosos como para preguntar sobre aspectos de su vida familiar”, como la alimentación y la vivienda. “La parte más difícil para nosotros ha sido realmente convencer a nuestros cuidadores de cómo sentirse cómodos al hacer la pregunta. Eso ha requerido algo de capacitación y entrenamiento para ayudar a las personas a saber cómo hacer esas preguntas”.

Intermountain utiliza una plataforma tecnológica llamada Unite Us que permite a los cuidadores conectar a un paciente con los servicios sociales, ya sea que se basen en alimentos o estén relacionados con otras necesidades. “Creo que este es el futuro”, dijo Moore. “Todos hacemos nuestra parte en la gestión de una red de centros de enfermería especializada y terapeutas y hospitales y clínicas para ayudar a apoyar a nuestros pacientes en número. Este es el comienzo de una red social que será una parte muy importante de la gestión de la salud en el futuro”.

Los sistemas de salud también están encontrando formas creativas de usar su espacio para reforzar sus misiones. En Nemours, que tiene dos hospitales e instalaciones para niños en Delaware, Nueva Jersey, Pensilvania y Florida, “uno de los programas que hemos establecido es nuestro Can Grow Garden, que en realidad es un programa en nuestro campus que está diseñado para ayudar a empoderar a más familias “hacer lo mismo en casa”. El programa cuenta con camas elevadas fuera de la cafetería que sirven como un jardín de demostración para mostrar a las familias cómo cultivar sus propios productos. “Recuerdo haber conocido a una mujer joven que dijo: ‘Nunca supe lo que era la col rizada. Nunca supe que la col rizada supiera tan bien’”, dijo Walker, “y creo que ese es el poder de aprender a medida que experimentas la vida y la ves crecer con tus propias manos y tu propio riego”.

Luego, Harris contó una historia que capturó visceralmente cómo puede ser vivir con hambre para los niños. En un centro de salud del vecindario, la sala de espera se interrumpió un día cuando un niño perseguía a otro niño. El médico que estaba presente supo más tarde el motivo, anotó Harris. El niño “esperaba que el [other] niño se le caían unos Doritos de la bolsa que traía, porque este joven no había comido en dos o tres días. Entonces ahí es cuando realmente empiezas a pensar en cómo se siente”, y enciende “esta pasión por hacer algo”.

Este incidente desencadenó la creación de Crooked Creek Food Pantry de Eskenazi, una instalación de servicio completo sin fines de lucro ubicada dentro del centro de salud. Los proveedores privados pueden evaluar a las personas y ofrecer una “receta de alimentos como medicina” para la despensa que ofrece los artículos que necesitan, dijo Harris. “Aporta una importante ventaja en términos de comodidad [and] en la reducción [the] el estigma de tener que ir a otro lugar a buscar comida”.

Los panelistas dijeron que se están realizando esfuerzos de investigación para evaluar el valor de estas iniciativas. Estos incluyen estudios bien diseñados para examinar factores como la duración de la entrega de comidas, la cantidad de comidas proporcionadas por día y qué categorías de enfermedades se ven afectadas.

El dinero es, como siempre, un desafío. “Obviamente, se necesitan fondos a gran escala” para brindar estos servicios, dijo Harris. Los fondos a menudo provienen de una combinación de subvenciones federales y locales, patrocinadores corporativos, organizaciones religiosas y donantes individuales, incluido el Programa de Asistencia Alimentaria de Emergencia, un programa federal iniciado durante la pandemia. “Desafortunadamente, no sabemos cuánto tiempo continuará este beneficio, y uno de los posibles desafíos de sostenibilidad será ajustarse a una disminución en ese apoyo”, dijo. “La dura verdad es que todos luchamos para financiar estos programas, y la sostenibilidad a largo plazo dependerá de la disposición a pagar de los contribuyentes o de la sociedad”.

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